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Grâce à une série de relations chanceuses, Ryland Howard III '63 a finalement pu visiter l'endroit où l'avion de son père s'est écrasé pendant la Seconde Guerre mondiale.

  

Le capitaine Alfred Ryland Howard, Jr.

 

Ayant grandi dans son ranch familial dans l'ouest du Texas, Ryland Howard III '63 était entouré de souvenirs de son père, Ryland, Jr. Il connaissait les parents, le frère et les sœurs de son père. Il connaissait la nature joyeuse et extravertie de l'aîné Ryland. Il savait que son père était un bon joueur de tennis, qu'il avait un magnifique sourire et qu'il possédait une confiance sociale détendue. Ryland III peut voir les restes de son père quand il se regarde dans le miroir ; les deux hommes étaient grands et maigres. Sa mère, Edith Anson Howard, a veillé à ce que le jeune Ryland sache tout ce qu'il y avait à savoir sur son père lorsqu'elle l'a élevé. Son bas de Noël, cousu par sa mère, portait même l'insigne militaire de son père. Mais autant que Mme Howard a pu partager, la réalité est que les deux homonymes n'ont jamais eu la chance de se rencontrer. "C'est un homme que j'ai connu toute ma vie mais que je n'ai jamais connu", dit Howard.

La mère de Ryland III était enceinte de lui lorsqu'elle a appris que l'avion de son mari avait été abattu en Normandie le 4 juillet 1944. Quelques jours plus tôt, Ryland, Jr. avait écrit à ses parents pour leur dire que son frère, Philo, avait été abattu des mois plus tôt en Allemagne, était vivant. La nouvelle était encourageante pour les Howard, jusqu'à ce qu'ils apprennent le sort de leur autre fils. Philo Howard vivra jusqu'à l'âge de 92 ans, mais Ryland, Jr. est mort à 30 ans. Cinq mois plus tard, Ryland III est né.

 

Le capitaine Alfred Ryland Howard, Jr.

Le capitaine Alfred Ryland Howard, Jr. a servi comme observateur aérien avancé pour l'artillerie de la 90e division d'infanterie de l'armée américaine pendant la guerre. Il arriva en Normandie début juin 1944 et fut tué un mois plus tard. Le capitaine Howard pilotait un Piper L-4 monomoteur, fait de toile sur un châssis en métal léger, lorsqu'il a été abattu. Le sous-lieutenant William G. Windeler, un observateur aérien avancé, était également à bord. « Les avions volaient assez lentement pour permettre aux équipages aériens de repérer l'ennemi et de diriger les tirs d'artillerie sur les positions ennemies », explique Ryland III. 

Bien qu'il sache que l'avion de liaison de son père s'était écrasé en Normandie pendant la guerre, Howard a passé toute sa vie à s'interroger sur les circonstances exactes et le lieu de ses derniers instants. Après des années de recherche et, grâce à une série de connexions fortuites, le 11 juin 2019, il a pu se tenir dans le champ de l'ouest de la Normandie où son père est décédé.

Par coïncidence, Howard a rencontré un général de division à la retraite, Frank Norris, lorsque Norris a déménagé à San Antonio dans les années 1970, où Howard pratiquait le droit. Un ami a référé Norris à Howard pour qu'il s'occupe d'une affaire juridique. Il a reconnu le nom de Howard comme étant celui d'un officier qu'il connaissait bien pendant la Seconde Guerre mondiale. Howard et Norris sont devenus des amis proches. Plus tard, Norris a mené des recherches qui ont permis de localiser la région de Normandie où l'aîné Howard a été tué. Il a également annoncé la nouvelle à Howard que la mort de son père était due à un tir ami, un obus d'obusier.

Avance rapide jusqu'en 2018, lorsque Ryland III a lu un article dans un magazine de la Seconde Guerre mondiale sur la campagne de guerre européenne. Il a contacté l'auteur, Kevin Hymel, qui vivait à San Antonio, et a été dirigé vers un historien de Saint-Louis nommé Norm Richards. Howard a envoyé un e-mail à Richards avec une description du service de son père, les détails connus de sa mort et son projet de se rendre en Normandie en 2019 à la recherche de plus d'informations. Le père de Richards avait également servi dans la 90e division. Il a conseillé à Howard d'assister à une cérémonie de commémoration à Périers, en France, le 8 juin 2019, reconnaissant les membres de la 90e division.

« Il m'a dit que je devrais prendre contact avec un père et son fils, Henri et Christian Levaufre, qui ont organisé la commémoration », explique Howard. Henri Levaufre a répondu par e-mail presque immédiatement, expliquant qu'il savait non seulement ce qui était arrivé à Ryland Howard, Jr., mais aussi l'endroit précis où son avion s'était écrasé.

 

Howard devant un mémorial dédié aux hommes de la 90e division d'infanterie de l'armée américaine, dont son père, Ryland, Jr.

« Il a dit qu'il y était allé et qu'il avait vu un fragment de son avion », se souvient Howard. "J'étais dépassé." Howard est arrivé en Normandie à l'aube du 7 juin 2019. Il a passé de nombreuses heures à conduire dans la région, à admirer la beauté naturelle et à contempler les 5 000 hommes de la division de son père qui ont été victimes d'une bataille de 10 jours pour briser la ligne allemande ancrée. sur une proéminence géographique désormais paisible dans l'ouest de la Normandie, près de Saint-Lô. Il a également découvert plusieurs monuments érigés en l'honneur des hommes de la 90e division, qui ont aidé à libérer la France pendant la guerre.

Avant son arrivée, Howard a appris que Henri Levaufre, l'expert local de la Seconde Guerre mondiale qui avait été si utile, était décédé. Il a été accueilli à la place par le fils d'Henri, Christian, qui avait suffisamment appris de son propre père pour aider Howard à trouver le sien. Tout d'abord, Christian a dirigé la cérémonie de commémoration que son père avait planifiée avant sa mort. Henri, un jeune garçon au début de la guerre, s'était donné pour mission de documenter l'histoire de la 90e division. Au cours des 75 années suivantes, il a rencontré des centaines d'anciens combattants de la Seconde Guerre mondiale, emmené des anciens combattants sur les sites de bataille, dont un dans la haie où il a été blessé, un autre dans son trou de tirailleur et d'autres dans la grange où les soldats se sont abrités sous le feu.

"Cet homme était vraiment un héros méconnu de l'appréciation des Français pour leur libération par les Américains", explique Howard. Quelques jours après la cérémonie de commémoration, Howard, vêtu de la veste de l'armée de son père avec son insigne de la 90e division, est monté dans la voiture avec Christian Levaufre. Ils ont conduit au nord de Périers jusqu'à un petit champ indescriptible. Christian a remis à Howard deux douilles en cuivre qui avaient été trouvées à proximité (bien que non liées à la mort de son père), et ils sont entrés dans le champ. Ils ont discuté de la mort de son père par des tirs amis, un événement pas rare dans les circonstances chaotiques de la guerre à l'époque, mais un fait avec lequel Howard a dû se réconcilier des années plus tôt.

« Christian m'a tendu ce morceau de métal, une petite bande d'aluminium pliée, et m'a dit qu'il l'avait trouvé dans le bureau de son père avec une étiquette dessus », explique Howard. « L'étiquette disait : « L'avion de reconnaissance, qui est tombé en 1944. » J'ai maintenant le morceau de l'avion.

Avant de lire l'article de Kevin Hymel et qu'une connexion en entraîne une autre (et une autre), Ryland Howard s'était toujours interrogé sur les derniers jours de son père. Il n'avait pourtant pas compris qu'une quête l'attendait. Dans ce champ, où l'avion de son père s'est immobilisé, il a ressenti une profonde connexion avec l'homme qu'il connaissait si bien mais qu'il n'a jamais rencontré.

«Je voulais juste suivre ce chemin», dit Howard. « J'ai appris à connaître la terre normande, j'ai roulé sur les routes venteuses, j'ai vu les haies, et puis, j'étais là, sur le terrain, tenant ce morceau de son avion. Avant de rencontrer toutes ces personnes qui m'ont aidé, je ne savais même pas qu'il y avait une quête à faire.

 

 

Crédit article et photo : St. Paul's School Alumni Horae
Une publication affiliée à la St. Paul's School